Анна Тин
АГЕНТЫ СИНЛАРА

Каждый поступок человека изменяет границу между добром и злом.

Жанна Гречуха, вольный философ

ПРОЛОГ

Отсюда, из длинного перехода с прозрачными стенами, виден весь огромный зал Базы. Многолюдная суета внизу рябит первозданным хаосом. На самом деле, праздных тут не бывает. Даже младенцы (я имею в виду новичков, биологических лет девяти-десяти) и то перемещаются сугубо рационально, с серьезными и сосредоточенными лицами, как вот эта парочка, видно недавно с Земли, — черноглазая и черноволосая девчонка и скуластый парень с короткой стрижкой и легкой детской косолапостью. Проскочили мимо меня, не заметив, занятые новизной впечатлений. Впрочем, ничего особенного они и не встретили — так, даму неопределенных лет в стандартной одежде из металлоида, рост 162, вес 57 (держим форму). Если судить по отражению на стене коридора волосы темные, ниже плеч, черты лица приятные, но мелковатые, глаза карие (это сейчас: нынче я меняю цвет радужки по пять раз на дню — практикую маскировочную технику. Так что вчера была сероглазой). Сквозь геммапластик снова проглянула даль и ширь Звездной Пристани. Да, когда-то здешние масштабы поразили и меня, но тогда я была моложе. Почему-то местная архитектура сначала потрясла меня красотой — легкостью и прочностью гигантских в целом и миниатюрных в деталях конструкций. На Земле такого еще долго не увидишь — не те материалы. Слишком сложная технология модификаторы массы, цвета, объема и состава, причем все это под контролем. Сперва меня просто шокировало, что находится дверь не на одном месте, а возникает, когда тебе надо пройти в помещение, что стены становятся прозрачными, когда надо посмотреть сквозь них, а круглые экраны связи опускаются из потолка прямо под нос, едва о них подумаешь. Волшебный дворец Аладдина просто хибара рядом с Базой, до такого сказки не доходили. Однако как там мой запрос?

* * *

Женщина в матово отблескивающей одежде поднялась этажом выше и вошла по мостику в конструкцию из длинных, ребристых колонн, проходящих в огромной шахте снизу вверх, причем начало и конец терялись из виду. В том месте, где она была, от стены шахты отходил перпендикулярный отвилок с невысокой тумбой и плоским диском на конце. Она стала в центр диска возле тумбы и ткнула пальцем в высветившийся участок.

— Кенни Даг. — Ее же голосом заговорила конструкция: — Идет поиск. Придите через три часа.

Кивнув, женщина вернулась в коридор.

* * *

Да, СИНЛАР штука загадочная. Иногда сложнейшие вещи отыскиваются за несколько секунд, а вот такую ерунду, как вымерший язык птицеформы с планеты Хунг теперь приходится ждать и ждать. Опять вспомнились детишки. Как раз в такие же годы я была достаточно наивна, чтобы пытаться выяснить и определить, что же такое СИНЛАР на самом деле. Хорошо, что надо мной не смеялись, а терпеливо пытались объяснить. «Это что, межзвездный Интернет?» Не совсем, но информацию по запросу можно получать всегда. «Его сделали на Базе?» Вот тут мои отвечальщики едва не прыснули — нет, СИНЛАР существует вечно, а База возникла совсем недавно — не более миллиарда солнечных лет. «Он разумен? И какой разум там правит бал?» Связного ответа я так и не получила. Никто не знает, какая точно у него логика, ибо она превосходит все наши возможности. «Это коллектив или единственная сущность?» Мне долго пытались объяснить всю некорректность постановки вопроса на уровне «степени интегрирования логических элементов системы», но по сию пору он так и неразрешим. «Какие у него цели?» Баланс развития. Ответ четкий, но неконкретный, под этим можно понимать все, что хочешь. На практике это выглядело как огромная саморазвившаяся сфера Базы, которая в СИНЛАРе на людском языке и в нынешних понятиях обозначалась как Терминал, сделанная специально под гуманоидов человеческого типа и родственные органические формы, с технологиями, намного превосходящими все имеющееся на Земле или на близких ей по развитию планетах Вселенной. Сам СИНЛАР материален, но не вещественен, хотя может взаимодействовать с вещественными формами, включая нас самих. Но мощность энергетических потоков в нем так велика, что для нашей же пользы они ограничиваются технически. Однако все это понять и осознать можно только после того, как сюда попадешь, да еще десяток годков поработаешь на благо Мироздания…

* * *

— О, Кен!

Вот сюрприз! Наттинадант Зенен Риф Джордан, таково ее полное имя, милейшее существо двадцати пяти лет и с уже солидным магическим стажем. Всего метр пятьдесят от пола до макушки, но море обаяния в зеленых очах и волосах, крашенных на год под «желтый мрамор».

— Ты что тут торчишь?

— Запрос.

— Понятно,

— А ты куда?

— Задание.

— И что?

— Да так. Ничего особенного. Какое-то вторжение предотвратить. Планета Деу — не слышала?

— Кажется… Слушай, если я не путаю, это настоящий рай — лучше всякого курорта. Ты одна?

— Нет. Мне всучили напарника. Лерни Смод, не слышала?

— Не слышала ли я о ЛЕРНИ?!

Крошка Нат была явно шокирована, ее смуглые щечки чуть порозовели:

— Боже мой, дорогая, у тебя такой вид, точно ты выпила неразбавленную тормозную жидкость. Лучше объясни, а то я просто боюсь спросить.

— Тебе достался на задание самый склочный, сварливый и чванливый тип во всем Внеземелье.

— О вечность в будущем и настоящем! А по стереофото такого не скажешь. Этакий милашка с конопатым носом. И по личному досье весь из себя крутой донельзя. Он же на «Глории» летает?

— Да, это он. Значит, «Цветок» ты оставишь здесь?

— Конечно. Он не проходит по характеристикам для такой дали. Кроме того, этот Лерни ничего не хочет слышать о втором корабле.

— Это то самое, однозначно. Однако сумеешь ли ты выдержать его характер — он в самом деле очень накрученный! Главное, почаще пой ему про его исключительные таланты и гениальные способности. У меня, честно говоря, не слишком получалось, — тут я внезапно вспомнила, кому даю подобные советы: — О, прости, я совершенно забыла…

— Пустяки, — меня осчастливили ослепительной улыбкой. — Всегда полезно иметь предварительную информацию. Ой, я опаздываю уже на три минуты! Побежала, а то если он такой зануда…

Крошка Нат заторопилась к стартовым площадкам. Я посмотрела ей вслед, и мне стало грустно: летать вдвоем со Смодом сущее наказание. Впрочем, в ее случае еще неизвестно, кому меньше повезло. Если и есть у кого шансы справиться с этим типом, так это у чародея ее квалификации.

Часть 1
МГНОВЕНИЯ РАЯ

— Сила находится в мозгу, Люк, и иногда ее приходится использовать.

Д. Лукас

«Глория» — один из самых совершенных по дизайну кораблей на Базе. Как и все другие, он сделан по проекту своего владельца, мага, исходя из имеющихся технических возможностей. Что ни говори, но Лерни из талантливых техномагов, не без эстетического чутья. В форме корпуса (в меру вытянутого, в меру округлого), в положении опор, в гамме окрасок (они меняются как хамелеон, в зависимости от фона, но всегда гармонично), в размещении силовых и детекторных блоков всюду виден неплохой вкус и обширные познания. Штурманская рубка искусно укрыта в носовых стабилизаторах поля, а не торчит, точно фурункул, как у других кораблей. Внутри гармония и целесообразность также превосходно дополняют друг друга.

Мистер Смод — маг класса Т-4 и великолепный навигатор. По своей быстроходности и адаптивности в разных средах и плотностях его детище так же не знает равных. Он справедливо гордится им и на заданиях больше беспокоится о сохранности «Глории», чем о собственной безопасности. На этот раз и то и другое в равной степени требовало продуманных действий. Он сидел за плоским, высоким экраном общей связи в рубке «Глории» и быстро просматривал информационные сводки.

Только теперь, обдумывая детальное досье на империю планеты Гшамм и на предводителя Шенгуфа, Лерни Смод осознал, за какое тяжелое задание он взялся. Почему гуманоиды иногда создают подобные омерзительные и паразитические культуры? Они недолговечны, но за тысячу-другую местных лет успевают загадить и свой мир, и все другие, до которых доберутся.

Лерни понимал, почему выбрали именно его — технику разрушения он изучил лучше многих и в области оружия мало кто мог бы с ним потягаться, несмотря на его тридцать два года. А империя Гшамм сотворила горы металлического бреда, единственной целью которого было уничтожение всего живого в заданном радиусе за расчетное время. Это удалось ей только потому, что, в отличие от предыдущих правителей, которых быстро ликвидировали придворные перевороты, Шенгуф ухитрился продержаться у власти почти пятьдесят лет. Проблем бы не было, если бы на Гшамм не занесло разбитый корабль-призрак, давно блуждавший в космосе по воле гравитационных потоков, и аборигены не раскрыли бы секрет дальних перелетов. Они немедленно соорудили флот из двадцати тысяч боевых кораблей и отправились на поиски колоний. Сначала они сунулись на Рентию. Но там получили достойный отпор, ибо рентийцы достигли высоких степеней защиты уже в незапамятные времена и сожгли треть пришельцев прежде, чем незадачливые вояки успели удрать. К сожалению, на обратном пути Шенгуф захватил туристический корабль с Деу и узнал об этой благодатной и мирной планете из первых рук. Разумеется, он возгорелся желанием получить в свое распоряжение столь дивный уголок Вселенной и направил туда свой флот. В отличие от быстроходных и маневренных кораблей Базы его неуклюжие громадины двигались втрое медленнее и у посланцев СИНЛАРа было еще немного времени, но теперь главное было понять, как остановить нашествие. Именно об этом думал техномаг Лерни Смод, просматривая боевые характеристики оружия гшаммов, когда сзади деликатно постучались.